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第九章 奔向彼方

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1月2日,上午7点45分。

东京往返箱根大学驿传赛事,将于15分钟后登场。

开始前20分钟点完名后,王子再度朝地铁出入口走去。这天上午如果时间再早一点,还可以在地面的人行道上慢跑来放松一下身体,但现在已经不可能这么做了。因为大批民众为了目睹箱根驿传鸣枪起跑的瞬间,已经将位于东京大手町[1] 的《读卖新闻》东京总公司大楼前方挤得水泄不通。

从《读卖新闻》总公司大楼开始,沿着皇居内的护城河,一直到和田仓门[2] 附近的所有人行道,都被各大学的拉拉队、工作人员,以及欢欣迎接新年的驿传迷占据了,形成一道又一道人墙。加油太鼓声和各大学校歌响彻云霄,大楼间的冷风吹扬起色彩丰富的旗帜。现场气氛高昂,人声鼎沸。

“你要去哪里?”负责陪伴一区选手的清濑叫住王子,“你应该已经热过身了吧?不要在比赛前把自己搞得太累。”

“话是没错,但是我现在不跑跑总觉得心里不安,”王子原地踏步说,“还有,我也没想到观众竟然这么多。”

没想到竟然会有这么一天,从王子口中听到“不跑跑心里会不安”这种话。

“你已经做好充分的练习准备,没问题的。有没有先去上厕所?”清濑露出笑容安慰他。

“去过好几次了……”

《读卖新闻》为选手和工作人员开放大楼侧门,让他们借用厕所,或是在休息室里更衣。“每次去,里面永远挤满了跑一区的选手。”

“这表示不是只有你会紧张,所以别太担心了。”

为了不让身体被大楼间隙的寒风吹冷,清濑带着王子来到报社大楼后方。那里人比较少,两人并肩轻松地慢跑。

大楼的墙上,贴着上午7点公布的最后出赛名单。

“六道大居然没有派藤冈跑二区。”

王子歪着头,露出不可思议的表情说道。在这之前,六道大把藤冈放入区间参赛候补名单。藤冈身为主将,是六道大最具实力的跑者,赛前也没有他受伤的传闻,不知道是不是临时身体不舒服。今天上午最受各大学瞩目的去程最终出赛名单上,竟然也没看到藤冈的名字。

“可能是想把他放在九区或十区吧。”清濑这么说。

看来六道大对赛况做了非常谨慎的评估。要说有机会在本次大会中阻止六道大连霸的对手,就属房总大呼声最高。从房总大提出的区间选手名单配置来看,他们打算在去程就决定胜负的企图可谓一目了然。

面对房总大精锐尽出的战术,就算是实力坚强的六道大,恐怕在去程也将面临一场严厉的苦战。或许六道大的战术就是把去程优胜拱手让给房总大,致力于取得回程优胜,以及往返时间合计的总优胜。六道大一定会依照抵达芦之湖的名次,以及和房总大的时间差,来决定回程在哪个区间派藤冈应战。

“你现在先别管六道大了,”清濑伸手轻轻按住王子的双肩,“我们差不多该回起跑点了。我跟你说过的话,你还记得吧?”

“嗯。”

王子用力点点头,脱下长度及膝的防寒大衣,露出宽政大黑银相间的队服,一旁的观众纷纷自动为他让出一条路。

现在已经顾不得天气有多冷了。王子身为第一棒,左肩斜挂着一条黑底、绣有银色“宽政大学”字样的接力带。那是泥水匠的老婆在大家通过预赛后,为他们一针一线绣出来的。

王子的手指轻拂着这条珍贵的接力带。在他们十人的齐心协力下,明天这条接力带将再次回到这里。绝对不能让传递工作在半途中断。

为了不影响跑步,清濑着手调整接力带长度,将过长的部分塞进王子的短裤里,夹在腰间松紧带下。

“王子,到今天为止,一直勉强你陪着我们拼这一场,不好意思呐。”清濑说。

这时各校拉拉队吹奏出更响亮的乐声。主办单位的工作人员大声唤着:“请参赛选手到起跑线就位。”

“灰二哥,我不想听到这种话,”王子笑着说,“在鹤见等我吧。”

王子将防寒大衣交给灰二,与其他十九名负责跑一区的选手,一齐站到起跑线上。

东京大手町,上午8点。天气晴。气温1.3度,湿度88%。西北风,风速1.1米。

这一刻,现在一片鸦雀无声。起跑枪声响起。

王子迈开步伐。不用回头。因为这是宽政大学第一次参加箱根驿传,只有沿着这条路向前跑,才能写下属于他们的故事。

赛况正如清濑所预料,以较慢的步调展开。众选手望着左手边的东京车站,一边跑过和田仓门。观众发出的欢声雷动与大楼间隙吹出的风,都被抛向后方。选手群维持着一横列,踏着微湿的路面前进。每公里3分07秒,这样的速度王子也跟得上。

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